13 Mai 2020
Cairo, Égypte
Aliments biologiques et agriculture

Tandis que le monde entier était scotché aux images des grandes manifestations du Printemps arabe en Égypte au début de l’année 2011, de nombreux Égyptiens sont rentrés de l’étranger pour offrir leurs considérables talents à leur pays d’origine. Parmi les émigrés de retour, Faris Farrag, ancien banquier londonien, a eu une idée lumineuse pour améliorer l’hygiène alimentaire égyptienne. Il a commencé à faire des recherches sur l’aquaponie, une technique permettant de cultiver ensemble des poissons et des plantes, de sorte qu’ils se soutiennent mutuellement de manière durable.

Le spectre de la faim généralisée plane de plus en plus sur l’Égypte, dont la population augmente rapidement et qui manque cruellement d’eau et de terres arables. Ces défis, selon Farrag, font de l’aquaponie une technique parfaitement adaptée au contexte égyptien. « Les aquapones sont au cœur de la sécurité alimentaire, de la conservation de l’eau et de l’utilisation efficace des terres », explique-t-il. Une installation aquaponique recycle l’eau et a besoin de relativement peu d’espace pour obtenir des rendements impressionnants.

La société de Farrag, Bustan Aquaponics, est devenue une entreprise établie et rentable, avec une forte part de marché. L’équipe de Bustan aide volontiers tout nouveau venu dans le secteur de l’aquaponie, tout en avertissant que ce domaine en développement nécessite un sérieux savoir-faire technique et commercial. « Les gens frappent à notre porte chaque semaine, intéressés à s’impliquer dans l’aquaponie », explique M. Farrag. « Nous insistons toujours sur une chose : faites vos devoirs ».

L’histoire de Bustan Aquaponics ne commence pas dans le Caire révolutionnaire, mais dans les îles Vierges britanniques – un petit archipel des Caraïbes situé juste au large de Porto Rico. En plus de conditions météorologiques exceptionnelles (sans parler de la fiscalité), cette nation insulaire propose un des tout premiers atelier sur la science de l’aquaponie commerciale. Le cours explique comment associer la vie marine à des plantes appropriées, de manière à ce que les deux s’épanouissent dans un environnement sain.

Grâce à ses connaissances techniques, Farrag a commencé à mettre en place son propre système aquaponique pilote dans la banlieue du Caire à l’été 2011. Après 18 mois de tâtonnements et d’études de marché intenses, l’équipe de Bustan Aquaponics a créé trois installations opérationnelles pour servir une clientèle établie. « Nous avons fait beaucoup d’erreurs, mais nous pourrions créer [une entreprise d’aquaponie] en trois mois maintenant », déclare Farrag en riant.

Farrag souligne que, si les nouveaux venus doivent étudier les aspects techniques de l’aquaponie de manière exhaustive, le plus grand défi est peut-être la rentabilité. « La science est assez bien comprise maintenant », dit-il. « Mais l’économie a encore besoin d’être améliorée. » Il peut être coûteux de mettre en place une installation aquaponique, ce qui entraîne nécessairement une augmentation des frais généraux.

Le prix élevé limite généralement les ventes aux points de vente de produits alimentaires haut de gamme, dont les clients sont prêts à payer plus cher pour des produits propres et durables. Pour atteindre ce marché, l’équipe de Farrag a travaillé dur pour démontrer la qualité supplémentaire des produits de Bustan Aquaponics. Au fil du temps, l’entreprise a développé deux grands courants de clients : le commerce de détail (supermarchés gastronomiques) et le commerce interentreprises (restaurants de luxe et bars à jus). M. Farrag affirme que ces sources de revenus fiables ont rendu Bustan Aquaponics rentable pendant « un certain temps », tout en ajoutant que l’entreprise ne génère pas de recettes extravagantes.

Cette réalité ne semble pas inquiéter Farrag, qui a créé Bustan Aquaponics avec des objectifs d’entreprise sociale à l’esprit. Il met volontiers ses compétences et son expérience au service de tous ceux qui souhaitent contribuer à la croissance du secteur aquaponique égyptien, et a même permis à quelques nouveaux venus de démarrer en vendant leurs premiers produits par l’intermédiaire de Bustan Aquaponics.

Car malgré sa compréhension lucide des limites actuelles de l’aquaponique, Farrag reste passionné par le potentiel révolutionnaire de ce secteur. « Pour l’instant, la culture hydroponique est mieux comprise et mieux financée », a-t-il déclaré. « Mais quand vous pouvez offrir des protéines animales et des plantes – alors vous avez une proposition unique. »

Pour en savoir plus sur Bustan Aquaponics, consultez leur site web, Facebook, Instagram et Twitter.

Photos avec l’aimable autorisation de Bustan Aquaponics

David Wood est un journaliste et chercheur vivant à Beyrouth. Il a précédemment travaillé au Caire. David Wood
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